L’homme qui a remboursé la dette étudiante de 400 diplômés de l’Université Morehouse a une nouvelle initiative pour aider les emprunteurs

L’année dernière, le milliardaire Robert Smith a choqué environ 400 diplômés du Morehouse College (et du monde) lorsqu’il a annoncé qu’il rembourserait leur dette étudiante.

Maintenant, il est de retour avec une initiative qui, selon lui, permettra de relever les défis auxquels sont confrontés les emprunteurs étudiants noirs à plus grande échelle. L’organisme à but non lucratif, appelé Student Freedom Initiative, Smith vise à «créer un modèle durable et payant», pour financer l’enseignement supérieur, a-t-il déclaré à TIME dans une interview.

Smith prévoit de le faire en aidant les étudiants à payer leurs études collégiales grâce à ce que SFI appelle un financement dépendant du revenu. Essentiellement, un participant accepterait de rembourser l’argent en pourcentage de son revenu sur une certaine période de temps.

L’organisation est toujours en train de déterminer les modalités du financement, qui sera initialement offert aux juniors et aux seniors qui étudient les sciences, la technologie, l’ingénierie et les mathématiques dans 11 universités et collèges historiquement noirs à partir de l’automne 2021.

Les défenseurs des consommateurs surveillent de près

Les défenseurs des consommateurs surveillent attentivement le déploiement de l’initiative car ils craignent que le produit ne ressemble à certains qu’ils ont trouvé troublant dans le secteur du financement des étudiants.

“La possibilité pour ce type de mécanisme de financement d’avoir un rôle à jouer dans la réduction des disparités raciales en matière de prêts étudiants – cela dépendra vraiment des détails de qui y a accès et de leurs expériences en matière de remboursement, », A déclaré Dominique Baker, professeur de politique éducative à la Southern Methodist University.

Surveiller les similitudes avec les accords de partage des revenus

En particulier, les défenseurs des consommateurs sont préoccupés par le fait que le programme de SFI semble partager certaines caractéristiques avec les accords de partage des revenus. Ces accords, de plus en plus répandus dans les universités du pays, permettent aux emprunteurs de financer leurs frais de scolarité en promettant un pourcentage de leurs revenus futurs.

Les avocats et certains législateurs éminents ont critiqué les organisations offrant des ISA pour être vagues sur leurs conditions, exposant les étudiants au risque de payer plus que ce qu’ils pourraient sous un prêt traditionnel et piégeant les emprunteurs pendant une longue période. Ils ont également déclaré que les ISA courent le risque de discriminer certains types d’emprunteurs en adaptant les conditions du financement au domaine d’études des étudiants.

Bien que SFI n’ait pas annoncé grand-chose sur les termes du produit qu’ils envisagent d’offrir, ceux qui travaillent sur sa conception affirment qu’il différera des ISA de manière clé.

D’une part, tous ceux qui sont éligibles pour participer au programme auront les mêmes conditions; il n’y aura pas de pourcentages de revenu ou de périodes de remboursement différents pour les différentes majors, a déclaré Michael Stynes, directeur général du Jain Family Institute, un organisme de recherche à but non lucratif. L’institut, qui s’associe à SFI pour la conception du programme, a également apporté son expertise aux fonds ISA et aux initiatives de financement en fonction des revenus.

En outre, le coût d’un participant ne sera jamais supérieur au coût d’un prêt Parent PLUS ou d’un prêt privé, tel que mesuré par le pourcentage annuel ou le TAP, a déclaré Stynes. Dans certains ISA, le salaire des participants à l’APR peut varier et souvent être assez élevé en fonction de leur salaire. Pendant les périodes où les participants ne gagnent pas de revenus, ils ne seront pas tenus d’effectuer des paiements, y compris pour toute la durée du contrat, a déclaré Stynes.

“Il conserve une grande partie de la protection contre les inconvénients”, des ISA, a déclaré Stynes, “mais n’a pas autant de risques à la hausse pour les étudiants.”

Les défenseurs des consommateurs disent qu’ils surveilleront comment SFI aborde certains des problèmes les plus épineux associés aux normes ISA. Celles-ci comprennent des questions telles que: Comment le revenu des emprunteurs sera-t-il évalué afin de décider combien ils remboursent? Combien de revenus discrétionnaires un emprunteur dont les revenus sont faibles sera-t-il laissé aux termes de l’accord? Quelle sera la durée du remboursement? Qui SFI engagera-t-elle pour collecter les paiements des emprunteurs? Étant donné que ce produit serait un complément aux prêts étudiants fédéraux, y aurait-il un scénario dans lequel un emprunteur est admissible à ne rien payer sur son prêt fédéral, mais doit quand même payer pour son obligation SFI?

Joanna Darcus, avocate au National Consumer Law Center, a critiqué les ISA pour ne pas avoir divulgué le coût total et les risques de leurs produits aux étudiants et pour avoir contourné les lois existantes sur la protection des consommateurs régissant les prêts en définissant leurs produits différemment. Darcus a déclaré qu’il était encore temps avant que SFI commence à soutenir les étudiants pour que son produit évite ces problèmes, ajoutant qu’elle était impatiente de voir ses conditions.

“Dans ces situations, les termes et les petits caractères sont toujours importants”, a déclaré Darcus. «En particulier, lorsqu’un produit est destiné à desservir une ou des communautés particulières, en tant que défenseurs des consommateurs, nous devons nous concentrer pour nous assurer que nous cherchons à voir si ce produit offre réellement de la valeur et est susceptible de promouvoir la prospérité pour les personnes qu’il prétend servir.»

Crise de la dette étudiante chez les emprunteurs noirs

L’objectif de SFI est d’aider à atténuer la crise de la dette étudiante parmi les emprunteurs noirs, qui luttent de manière disproportionnée avec les prêts étudiants grâce à des générations d’inégalités de richesse et de pratiques discriminatoires.

Le gouffre de richesse entre les familles noires et blanches signifie que les étudiants noirs ont moins de coussin à retirer lorsqu’ils paient pour l’université et ils ont donc généralement besoin d’emprunter plus. De plus, grâce aux inégalités entre le système d’enseignement de la maternelle à la 12e année et le processus d’admission au collège, les étudiants noirs ont historiquement eu un accès limité aux institutions riches qui peuvent se permettre d’offrir une aide financière généreuse.

Au lieu de cela, les écoles qu’ils fréquentent de manière disproportionnée, y compris les HBCU, ont moins de ressources disponibles pour fournir une aide financière aux élèves. Enfin, lorsque les étudiants noirs obtiennent leur diplôme, ils peuvent être confrontés à une discrimination bien documentée sur le marché du travail, ce qui signifie qu’ils ont moins d’argent à utiliser pour rembourser leurs prêts étudiants.

L’objectif de SFI avec son programme est d’aider à résoudre certains de ces problèmes. Étant donné que les familles noires ont souvent besoin d’un financement pour les études collégiales qui dépasse le maximum offert par les prêts étudiants fédéraux, elles sont obligées de se tourner vers d’autres produits plus risqués. Les prêts Parent PLUS ont des taux d’intérêt plus élevés que les prêts étudiants fédéraux et offrent une flexibilité de remboursement très limitée. Les prêts privés fonctionnent de la même manière.

La recherche indique que lorsque les prêts Parent PLUS sont souvent utilisés comme un outil pour fournir des liquidités aux familles blanches de la classe moyenne et de la classe moyenne supérieure, pour les familles noires, ils peuvent être la seule option disponible pour un ménage avec moins de richesse. SFI espère alléger ce fardeau avec son produit.

SFI et ses bailleurs de fonds sont convaincus qu’ils ont développé une structure pour les étudiants qui soutiennent les fonds qui offrira des conditions attrayantes aux participants et sera autonome, a déclaré Stynes. Le programme a reçu un engagement de 50 millions de dollars de la Fund II Foundation, une organisation caritative dont Smith est le président, et ses partisans se sont engagés à collecter 500 millions de dollars supplémentaires d’ici la fin de cette année. L’idée est que le fonds sera en mesure de se maintenir et même de se développer pour offrir un soutien aux étudiants en STEM dans toutes les HBCU grâce à un accès efficace aux marchés des capitaux et aux paiements des participants.

Jusqu’à présent, les seules solutions à grande échelle à la crise des prêts aux étudiants noirs sont venues de la philanthropie privée. Le fait qu’il soit trop coûteux de rendre la dette des étudiants et des familles abordables sans condition pour les étudiants et les familles noirs “montre les limites du recours à des solutions privées pour ce qui est fondamentalement un problème de politique publique”, a déclaré Ben Miller, vice-président, Éducation postsecondaire au Centre. pour American Progress, un groupe de réflexion de gauche.

Malgré la confiance de SFI, Miller a dit qu’il n’était pas sûr de la place qu’il y avait entre offrir aux étudiants une bonne affaire et créer un produit qui pouvait faire suffisamment d’argent pour au moins maintenir le fonds lui-même. Si c’est possible, Miller a dit qu’il se demandait alors à qui le produit pourrait servir.

“Vous pouvez remplacer une dette inabordable par une dette légèrement plus abordable”, a déclaré Miller. “Mais vous avez toujours le problème politique et je ne pense pas qu’il existe une solution du secteur privé à cela.”