Blockstream est-il un péril pour la décentralisation de Bitcoin?


En bref, le développeur canadien de blockchain Blockstream joue un rôle important dans la construction de l’écosystème Bitcoin. Les intérêts de la société dans le financement du développement de base de Bitcoin, de l’exploitation minière et des satellites ont soulevé des préoccupations concernant la centralisation. Blockstream réfute les inquiétudes, notant qu’il ne peut pas dicter ce que les mineurs font de son équipement.

Il y a peu d’entreprises qui font autant pour Bitcoin que Blockstream. Le développeur canadien de chaînes de blocs joue un rôle de premier plan dans la construction de l’écosystème de la plus grande crypto-monnaie au monde, avec pour mission principale de fournir des sidechains pour permettre à Bitcoin de se développer.

C’est également derrière d’autres initiatives de premier plan: fournir un financement précoce pour la solution de mise à l’échelle de Bitcoin, le Lightning Network, et lancer un système de satellite Blockstream, pour n’en citer que deux.

Mais depuis sa création en 2014, Blockstream a été poursuivie par des accusations de conflit d’intérêts. Les critiques affirment que le seul sidechain développé à ce jour, le Liquid Network, ne répond pas aux besoins de la communauté, et ils avertissent que Blockstream Satellite et Blockstream Mining pourraient conduire la société à étendre son emprise sur Bitcoin – un processus qui pourrait, même par inadvertance, centraliser une partie de l’écosystème Bitcoin, compromettant son principe fondateur de décentralisation.

Blockstream, pour sa part, rejette fermement les affirmations de ses détracteurs. «Depuis 2014, Blockstream a développé et collaboré sur plusieurs pistes de décentralisation», a déclaré le fondateur Adam Back à Decrypt. Il a souligné que la société n’a pas la capacité de dicter aux mineurs ou aux utilisateurs de Blockstream Satellite.

La centralisation est un problème délicat pour la communauté dans son ensemble, mais en particulier pour la crypto-monnaie la plus décentralisée du secteur. Cependant, si les intérêts et l’omniprésence de Blockstream dans l’industrie menacent Bitcoin et ses utilisateurs, cela dépend probablement du camp dans lequel vous vous trouvez.

Un pedigree remarquable

Il ne fait aucun doute que Blockstream a un pedigree remarquable, qui a aidé la startup à lever environ 100 millions de dollars, auprès d’investisseurs tels que Reid Hoffman, Blockchain Capital et Digital Currency Group, depuis son lancement en 2014.

Adam Back, cofondateur de Blockstream. Image: Blockstream

Back est derrière Hashcash, précurseur de la conception consensuelle de preuve de travail utilisée par Satoshi Nakamoto pour Bitcoin. Le cofondateur Gregory Maxwell est l’un des principaux contributeurs au protocole de Bitcoin et un champion de longue date de l’open-source et de la cryptographie.

Blockstream a fourni un financement initial pour Lightning Network. Lancée en 2015, cette solution «layer 2» permet d’effectuer des paiements peer-to-peer, instantanés et presque gratuits avec Bitcoin.

Mais l’essentiel du développement de Blockstream est dirigé vers d’autres projets. Tout d’abord, il y a le Liquid Network, une sidechain destinée à donner aux institutions et aux échanges cryptographiques plus de confidentialité, une finalité plus rapide et des actifs tokenisés tout en utilisant Bitcoin.

Blockstream Satellite est un projet visant à réduire la dépendance de Bitcoin à l’accès Internet en diffusant la blockchain Bitcoin via satellite. Et Blockstream Mining permet aux entreprises et aux particuliers axés sur Bitcoin d’exploiter plus facilement la crypto-monnaie eux-mêmes, pour aider à maintenir la sécurité décentralisée du réseau Bitcoin.

Ce sont ces deux dernières initiatives qui ont, plus récemment, suscité des critiques.

Blockstream Mining et Blockstream Satellite

Le mois dernier, la publication cryptographique française Cryptoast a averti que Blockstream avait commencé à accumuler un pouvoir significatif sur Bitcoin. Une des préoccupations soulevées par l’article concernait les opérations satellitaires de Blockstream, qui, selon lui, pourraient «s’emparer du monopole de la crypto-monnaie dans l’espace».

Blockstream a réfuté ces affirmations, déclarant que son objectif avec Blockstream Satellite est simplement de “permettre à beaucoup plus de personnes dans le monde de participer directement au réseau Bitcoin, en réduisant radicalement le coût de la bande passante pour étendre la portée mondiale de Bitcoin dans tous les coins du monde.”

Cryptoast a également affirmé que Blockstream Mining pourrait «théoriquement» permettre à Blockstream de dicter à ses clients et lui permettre de contrôler une partie substantielle du hashrate, en concurrence avec des opérations minières plus importantes, telles que Bitmain.

Blockstream a fermement repoussé ces allégations. “Blockstream Mining abaisse les barrières à l’entrée pour les entreprises de s’engager dans l’extraction de Bitcoin, plutôt que de les augmenter”, a déclaré Neil Woodfine, directeur marketing de la société à Decrypt. «Nous avons des contrats complets avec nos clients et ne pouvons pas leur dicter ce qu’ils font de leur équipement.»

La startup affirme que son utilisation du protocole BetterHash, développé par le co-fondateur Matt Corallo, favorise une décentralisation plus poussée en permettant aux mineurs individuels, plutôt qu’aux opérateurs de pool de minage, de choisir quelles transactions entrer dans de nouveaux blocs.

Woodfine a ajouté que, même s’il était possible pour Blockstream d’influencer les décisions des mineurs, les événements de 2017, connus sous le nom de «User Activated Soft Fork», avaient démontré qu’ils avaient en fait très peu de pouvoir pour influencer le réseau Bitcoin.

«Le vrai pouvoir», a-t-il dit, «réside dans les utilisateurs avec leurs nœuds complets et avec les investisseurs (hodlers).»

Le liquide semble être extrêmement apprécié en interne au sein de l’entreprise, mais il est généralement un peu déconnecté de ce que le marché recherche.

Eric Wall

En ce qui concerne Blockstream Satellite monopolisant le Bitcoin spatial, Woodfine a rejeté l’idée, expliquant que la société souhaitait encourager la concurrence: «Nous aimerions voir plus d’alternatives pour se connecter au réseau Bitcoin», a-t-il déclaré.

Réclamations par protocoles concurrents

Mais le problème est également lié aux affirmations très controversées de protocoles concurrents, notamment Bitcoin Cash et Bitcoin SV – les résultats d’un hard fork du noyau Bitcoin.

Leurs partisans ont accusé Blockstream de malhonnêteté; de manipuler la communauté; d’embaucher silencieusement des personnes en son sein pour travailler sur les produits Blockstream, et de promouvoir Liquid au détriment de Lightning.

Le Lightning Network, actuellement en développement depuis cinq ans, n’en est qu’à ses débuts; il a été critiqué pour le temps qu’il a fallu pour se développer et pour avoir empiété sur la centralisation.

Les critiques ont également fait valoir que les développeurs financés par la société souhaitaient garder la taille du bloc Bitcoin petite pour s’adapter aux efforts de mise à l’échelle de Blockstream. Étant donné que le plan de la startup est de vendre des sidechains aux grandes entreprises, ils disent que cela encourage le maintien d’un statu quo de petits blocs encombrés sur la blockchain Bitcoin.

«Les critiques viennent juste d’une très petite minorité de personnes très bruyante», a déclaré Woodfine. Il a ajouté que Blockstream finance actuellement trois ingénieurs Lightning à plein temps et est le principal contributeur de c-lightning, l’une des trois principales implémentations de Lightning.

«Il est un peu surprenant que quelques personnes se souviennent encore des gros blocs, étant donné qu’il ressort clairement de la théorie de la complexité du réseau que les couches 2 comme Lightning sont massivement plus évolutives, et que le marché a massivement rejeté les fourchettes», a ajouté Back. “Je pense que les facteurs économiques que les gens ne comprennent pas sont que les investisseurs privilégient la sécurité et la prévisibilité avant tout.”

Mais la critique du Liquid Network refuse de disparaître.

Le réseau liquide: très apprécié mais indésirable?

Liquid s’appuie sur un groupe de «fédérés de confiance», principalement des échanges de crypto-monnaie, pour créer la confiance. Cela signifie qu’il ne diffère guère du système bancaire traditionnel, disent les critiques.

Ce n’est pas un réseau décentralisé, insistent-ils, soulignant que non seulement chaque transaction passe par les fédérés de confiance, mais que la fédération décide également qui peut adhérer; il a la garde du Bitcoin utilisé pour le pont Liquid, et Blockstream détient des clés de récupération multisig (pour les situations d’urgence.)

Eric Wall, directeur des investissements de la société d’investissement en crypto-monnaie Arcane Assets, fait partie de ceux qui ont mis en doute son intégrité.

«Bien qu’ils ne proposent qu’un système autorisé, [Blockstream] ne manque jamais une occasion de présenter Liquid comme étant «basé sur Bitcoin», comme s’il héritait des forces de la puissante blockchain Bitcoin quand ce n’était pas le cas », a-t-il expliqué à Decrypt lors d’un récent appel.

Wall n’est pas trop préoccupé par les opérations satellitaires de Blockstream, qui, selon lui, sont un bonus, sans risque de centralisation. Ses opérations minières ne constituent pas non plus une menace, «tant qu’elles ne deviennent pas trop importantes».

Mais la tentative de Liquid d’imiter le financement décentralisé d’Ethereum (DeFi, qui s’appelle LiFi on Liquid) n’est pas à la hauteur, a déclaré Wall, qui a souligné qu’il ne prend pas en charge la plupart des jetons échangés dans DeFi. Cela manque également, a-t-il soutenu, d’un véritable attrait pour les développeurs. Mais le pire de tout, a déclaré Wall, Blockstream est coupable d’un «type particulier de pensée de groupe», qui a aveuglé l’entreprise aux besoins du marché, l’a empêchée de tenir sa promesse initiale de sidechain minimisée par la confiance et l’a isolée de toute critique.

«Les nouvelles technologies de couche 2 prennent du temps, même pour un public technique, pour se familiariser et comprendre intuitivement», a rétorqué Back.

Il a déclaré que les actifs liquides sont “assez minimisés en confiance” et que la technologie est conçue simplement pour fournir aux traders une expérience de trading plus efficace – des transactions Bitcoin plus rapides et moins chères avec confidentialité – tout en conservant un certain niveau de décentralisation et de vérifiabilité qui ne sont pas disponibles dans des solutions de garde concurrentes.

“Il n’y a pas d’inconvénient pour les traders, car ils comptent toujours sur la garde des changes de toute façon”, a déclaré Back. Il a ajouté que, comme la congestion de la blockchain et les augmentations de frais sont principalement créées pendant les périodes de trading intense, “Liquid aide cela en libérant la chaîne principale Bitcoin pour les transactions qui nécessitent en réalité ses propositions de valeur uniques: la résistance à la censure et le stockage à froid.”

Le client a toujours raison

«En général, je ne pense pas que Blockstream ait de mauvaises intentions, mais je pense qu’une critique juste pourrait être que l’entreprise est devenue quelque peu déconnectée du marché», a déclaré Wall. «En tant qu’observateur extérieur, il me semble que c’est cette souche de pensée de groupe qui a empêché Blockstream de lancer un produit très attractif sur le marché au cours des cinq dernières années. Le liquide, par exemple, est un produit qui semble être extrêmement apprécié en interne au sein de l’entreprise, mais qui est généralement un peu déconnecté de ce que le marché recherche. »

Sans surprise, Woodfine n’était pas d’accord: «De véritables critiques que nous prenons au sérieux, mais il y a beaucoup de bruit là-bas, avec des gens qui se disputent depuis des positions d’intérêts ou de mauvaise foi», a-t-il insisté.

Mais il y a un nombre croissant de voix qui ne sont pas tellement critiques à l’égard de Blockstream lui-même, mais de son apparente incapacité à accepter la critique.

Dans un exemple tristement célèbre, l’année dernière, le journaliste de The Block, Larry Cermak, s’est retrouvé bloqué par Blockstream, après avoir publié un article remettant en question la relation de la startup avec l’échange Bitfinex.

Un des premiers investisseurs dans Blockstream, BitMEX a récemment installé le satellite Blockstream pour faire fonctionner un nœud et a annoncé l’année dernière qu’il intégrerait Liquid.

La critique est la clé du développement de tout grand projet, et la communauté Bitcoin n’est pas un groupe facile à plaire. Indépendamment de ce que fait Blockstream – ou de ce que les critiques en disent – la pression pour les sidechains sans autorisation, dont Bitcoin a besoin pour cloner les propriétés d’autres crypto-monnaies et désactiver sa concurrence, est peu susceptible de diminuer.