Ce béret vert blessé a obtenu de l’aide pour sa guérison. Il utilise sa start-up pour dire merci

Tout a commencé avec un sac à dos.

Le 6 avril 2008, un tireur d’élite a tiré sur la jambe droite de John Wayne Walding lors d’un échange de tirs en Afghanistan. Il a été évacué et est finalement arrivé à l’hôpital Walter Reed de Washington, DC. Walding a reçu un sac à dos Goruck rempli de chemises, de chaussettes, de sous-vêtements et d’autres équipements pour un séjour prolongé. Aussi: un chèque de 2 000 $. Aussi: une note. “Il disait:” Faites venir votre femme ici. Installez tout le monde. Faites-nous savoir si vous avez besoin de quelque chose d’autre “”, se souvient Walding.

La Fondation Béret Vert accueille ses soldats blessés avec un sac à dos rempli de provisions, un chèque et les ressources financières et logistiques pour ramener les familles au chevet, ainsi qu’une assistance post-hospitalière. «Le sac Goruck a été ma première expérience avec un organisme de bienfaisance comme celui-là», déclare Walding.

Des années plus tard, une autre organisation, Sentinels of Freedom, a aidé Walding – qui s’apprêtait à se retirer de l’armée – à déménager de Fort Bragg, en Caroline du Nord, dans son État d’origine, le Texas. Il a également aidé au plan d’affaires et à l’acquisition de machines pour sa première start-up, une société d’armes à feu appelée 5 Toes Custom que Walding a nommée, malicieusement, pour sa jambe absente.

Récemment, Walding a lancé sa troisième start-up, Live to Give, une entreprise à but lucratif soutenant le type de travail caritatif qui l’a aidé à revenir – l’esprit, le corps et l’esprit – de sa blessure dévastatrice. La société, basée à Dallas, vend de l’eau en bouteille et fait don de 50% des bénéfices nets à des philanthropies qui fournissent une assistance médicale, financière, éducative et autre aux anciens combattants, aux premiers intervenants et à leurs familles. La mission de l’entreprise est de donner aux Américains de tous les jours la possibilité de redonner quotidiennement. Mais l’eau n’est que le début. Walding et son co-fondateur, Zach Smith, ont l’intention de créer une gamme de produits de base et d’épicerie comme le café, les barres énergétiques et le jerky. Leur modèle pour l’entreprise est Newman’s Own. «Vivre pour donner n’est pas un produit. C’est un objectif», dit Walding.

Après un début cahoteux qui comprenait un camée de sauvetage de la star des arts martiaux Chuck Norris, Live to Give a commencé à vendre de l’eau à la fin de l’année dernière. Pour l’instant, l’entreprise se concentre sur la région de Dallas, avec un placement dans 100 points de vente, y compris des gymnases, des restaurants et plusieurs dizaines de franchises 7-Eleven. L’entreprise n’est pas encore rentable mais a déjà fait des dons d’environ 5 000 $ à chacun de ses trois premiers partenaires à but non lucratif.

L’un de ces partenaires est Chive Charities, un groupe basé à Austin qui soutient les anciens combattants, les premiers intervenants et les personnes ayant des diagnostics médicaux rares. Pour les vétérans, le groupe a répondu aux demandes individuelles pour tout, des chiens d’assistance aux fourgons de mobilité en passant par l’oxygénothérapie hyperbare. «Tous les fonds de Live to Give iront directement au profit d’un récipiendaire vétéran, ils auront donc un impact direct», déclare Erika Carley, directrice principale des opérations de Chive. “Ils sont vraiment philanthropiques dans leur essence.” COUPER CETTE DERNIÈRE PHRASE?

Du tournage à la forge

Malgré son nom entièrement américain et son anniversaire du 4 juillet, Walding ne semblait pas destiné à l’héroïsme militaire. Quand il était jeune garçon, ses deux parents sont allés en prison pour trafic de drogue. Ses grands-parents l’ont élevé dans leur ferme, à Groesbeck, au Texas, dont Walding se souvient comme «une ville de 3 500 personnes avec un terrain de football de 10 millions de dollars».

Lorsque Walding était au lycée, son grand-père, un ancien fou des champs pétrolifères ravagé par des années de travail physique, est devenu handicapé. En faillite, la famille a déménagé dans une petite maison de la ville et Walding a commencé à travailler pour un électricien. En 2001, au lendemain de son 20e anniversaire, Walding a rendu visite à un recruteur de l’armée sur les conseils d’un ami en poste à Fort Hood. «J’ai dit que j’avais besoin d’un vrai travail», dit Walding. “J’ai besoin d’un plus grand but dans ma vie.”

Quatre ans plus tard, il a rejoint les forces spéciales. En ce jour de printemps 2008, Walding faisait partie d’une petite équipe de Bérets verts et de commandos afghans impliqués dans un échange de tirs brutal de près de sept heures contre un groupe d’insurgés dans la vallée de Shok en Afghanistan. Même après que sa jambe inférieure ait été largement coupée par une balle, il s’est battu pendant quatre heures de plus. Il a gagné une médaille Silver Star pour ses actions.

En 2012, Walding est retourné au Texas et a quitté l’armée l’année suivante. Premier amputé à devenir un tireur d’élite des forces spéciales, il a été instructeur principal à la société d’entraînement tactique fondée par son ami Chris Kyle, le Navy SEAL qui a fait l’objet du livre et du film American Sniper. Lorsque l’école a fermé après le meurtre de Kyle, Walding a demandé des conseils sur les prochaines étapes au réseau de professionnels de la région de Dallas qu’il avait développé.

Parmi ces relations, il y avait le diffuseur de golf David Feherty, qui lui a suggéré d’essayer de fabriquer des armes pour gagner sa vie. Feherty a payé Walding pour qu’il s’entraîne comme armurier et – quand Walding a lancé 5 Toes Custom – l’a jalonné pour l’achat de pièces. Sentinels of Freedom a acheté du matériel pour la startup. Les partenaires commerciaux de Kyle lui ont donné un espace de bureau et un ami a fourni un capital supplémentaire. «Nous allions être un endroit où les vétérans pourraient venir fabriquer des armes à feu artisanales», dit Walding, dont l’effectif de trois personnes comprenait deux Marines à la retraite et un ancien marin de la Marine. “Revenir dans cet environnement d’équipe était thérapeutique pour eux.”

Le gain émotionnel de son entreprise était tout ce que Walding avait espéré. Les résultats financiers se sont avérés moins satisfaisants. Trois ans plus tard, un homme d’affaires local a acheté l’entreprise, puis a racheté Walding. “Il a dit, vous devez faire des choses plus grandes et meilleures”, dit Walding.

Focus sur les causes des anciens combattants

Peu de temps après que Walding a vendu 5 Toes, Ken Beam, le fondateur de Pegasus Logistics, 25 ans, à Dallas, a suggéré de s’associer à une start-up logistique qui se qualifierait en tant que petite entreprise appartenant à des vétérans et handicapée. Gallantry Global Logistics se spécialise dans des emplois que Walding compare aux «10 pour cent des missions confiées à des opérations spéciales dans l’armée». Ainsi, par exemple, il a transporté des militaires[CORRECT?] drones-; expéditions régies par des critères stricts du ministère de la Défense. Gallantry compte 12 employés, embauchés pour leur expertise industrielle. Mais Walden dit qu’à mesure qu’elle évolue, il souhaite que l’entreprise devienne le plus grand employeur chevronné du Texas.

L’impact le plus immédiat de Walding sur les anciens combattants est à travers Live to Give. Alors qu’il lançait Gallantry, un ami lui a présenté Smith, un représentant des ventes d’une compagnie pétrolière, qui a présenté son concept d’entreprise qui donnerait 50 pour cent des bénéfices à la cause des anciens combattants. Leur première idée de produit était des injections d’énergie. À la recherche de conseils et de soutien, Walding a organisé une réunion avec son ami Larry Young, le PDG du Dr Pepper Snapple Group.

“Larry a entendu notre discours et a dit:” Très bien les gars, nous allons vendre de l’eau “”, dit Walding. Ils lui ont demandé pourquoi. “Il a dit:” Tout le monde en boit. C’est bon marché à fabriquer. Et cela ne tuera personne. “”

Aide d’un Texas Ranger

À l’été 2018, Live to Give venait de recevoir ses premiers échantillons d’eau lorsque le Dr Pepper a annoncé son acquisition par la société de boissons Keurig. Jusqu’à ce que les choses se règlent, Live to Give était en retard.

Soucieux de commencer, les fondateurs ont quitté le Dr Pepper et ont cherché leur propre co-packer. Ils ont trouvé CForce, propriété de Chuck Norris et de sa femme Gena, qui embouteillaient de l’eau sous leur ranch à Navasota, au Texas. «Ils foraient un puits et ont heurté un aquifère», dit Walding. “Et c’est Chuck, alors il a construit une usine d’embouteillage.”

En novembre dernier, Walding et Smith ont organisé leur première bouteille d’eau Live to Give. Mais les ventes ont démarré lentement. Ils avaient manqué les critiques de la ligne d’automne, lorsque les détaillants sélectionnaient les produits à vendre. Et agissant comme leurs propres distributeurs, ils n’avaient aucune relation avec les acheteurs.

Lors d’une interview à la radio, Walding a expliqué le défi. «J’ai plaisanté en disant qu’il était plus facile de combattre les talibans que d’entrer dans une épicerie», dit-il. Andy Shetty, propriétaire de plusieurs franchises locales 7-Eleven, a entendu le programme et a décidé de donner une chance à Live to Give. Shetty a parlé de la marque à d’autres propriétaires de franchises, qui ont également commencé à la stocker. Walding rencontrera bientôt la société 7-Eleven, dit-il.

Pendant la pandémie, d’autres entreprises de la région de Dallas, y compris des gymnases et des magasins d’articles de sport, ont signé. Live to Give s’adresse également à de plus grands détaillants, notamment Albertsons et le service d’échange de l’armée et de la force aérienne, qui exploite des magasins sur des bases militaires. Walding dit qu’ils sont sur le point de signer avec KeHE Distributors, qui se concentre sur les aliments naturels et de spécialité. Cela devrait faire de Live to Give un acteur régional beaucoup plus important.

Pendant ce temps, l’entreprise distribue de l’eau aux centres de test Covid, aux casernes de pompiers et aux collectes de fonds pour la rentrée des classes. Et les fondateurs lancent leur propre fondation pour simplifier les dons à d’autres associations caritatives.

«Je sais de première main ce que c’est que de venir dans un hôpital et d’avoir un organisme de bienfaisance qui vous attend pour vous aider», dit Walding. “Je connais l’ampleur de ce qu’ils font pour les autres. C’est ce que j’ai hâte que nous soyons.”