Alors que les écoles rouvrent au milieu de la pandémie de COVID-19, combien de temps les enfants asymptomatiques restent-ils contagieux?

Les familles devraient-elles doubler leur distanciation sociale maintenant que leurs enfants retournent à l’école?

Une nouvelle étude publiée dans JAMA Pediatrics suggère que les enfants peuvent excréter le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19, même s’ils ne développent jamais de symptômes ou même longtemps après la disparition des symptômes. Il a révélé une variation significative de la durée pendant laquelle les enfants continuaient à excréter le virus dans leurs voies respiratoires et, par conséquent, pouvaient potentiellement rester infectieux.

Alors que le virus était détectable pendant une moyenne d’environ 2,5 semaines dans l’ensemble du groupe, une partie significative des enfants – environ un cinquième des patients asymptomatiques et environ la moitié des patients symptomatiques – excrétaient encore le virus à trois semaines. Les chercheurs ont également constaté que la durée des symptômes du COVID-19 variait également considérablement, de trois jours à près de trois semaines.

Une revue systématique récente a estimé que 16% des enfants atteints d’une infection par le SRAS-CoV-2 sont asymptomatiques, mais les preuves suggèrent que jusqu’à 45% des infections pédiatriques sont asymptomatiques, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Les signes et symptômes du COVID-19 chez les enfants sont similaires à d’autres infections et processus non infectieux, y compris la grippe.

Alors que les enfants infectés par le SRAS-CoV-2 sont moins susceptibles que les adultes de développer une maladie grave ou des complications, ils risquent toujours de tomber malades. «Les données récentes de surveillance de l’hospitalisation du COVID-19 montrent que le taux d’hospitalisation chez les enfants est faible (8 pour 100 000 habitants) par rapport à celui des adultes (164,5 pour 100 000 habitants)», a déclaré le CDC.

Une telle recherche intervient à un moment important pour les familles et les communautés. Sous la pression du syndicat des enseignants pour retarder le début de l’année scolaire, le maire de New York, Bill de Blasio, a annoncé mardi que les cours en personne seraient repoussés au 21 septembre, 11 jours plus tard que prévu. L’apprentissage à distance, également prévu à l’origine le 10 septembre, commencera désormais le 16 septembre.

D’autres pays ne s’en sont pas aussi bien tirés avec la réouverture des écoles. Israël, qui a également rouvert des écoles cette semaine, a eu moins de succès en rouvrant les écoles le 17 mai dans un contexte de températures élevées qui empêchaient les élèves de porter des masques, des salles de classe pleines qui rendaient la distanciation sociale presque impossible et, peut-être, l’illusion que le virus avait été vaincu, créant un faux sentiment de sécurité.

Le risque, comme Israël l’a découvert, est de créer un environnement dans lequel les enfants se propagent involontairement le virus entre eux, ce qui peut conduire à une transmission communautaire. C’est particulièrement inquiétant pour ceux qui ont des conditions sous-jacentes et les personnes âgées qui sont plus vulnérables aux effets les plus graves du virus. La transmission communautaire rend également la recherche des contacts plus difficile.

Une épidémie scolaire peut conduire à une communauté, d’où des réouvertures échelonnées, des distanciations sociales et une réduction de la taille des classes. «Si nous trouvons un certain nombre de personnes symptomatiques testées positives, nous attendons le même nombre de porteurs asymptomatiques qui sont beaucoup plus difficiles à identifier et à isoler», a déclaré Enrico Lavezzo, professeur au département de médecine moléculaire de l’université de Padoue.

Les enfants peuvent transmettre le virus pendant des semaines

La dernière étude de JAMA Pediatrics, évaluée par des pairs, s’est concentrée sur 91 patients pédiatriques dans 22 hôpitaux de Corée du Sud. «Contrairement au système de santé américain, ceux qui sont testés positifs au COVID-19 en Corée du Sud restent à l’hôpital jusqu’à ce qu’ils guérissent leurs infections même s’ils ne sont pas symptomatiques», a déclaré Roberta DeBiasi, chef de la Division des maladies infectieuses au Hôpital pour enfants à Washington, DC

Les patients ici ont été identifiés pour des tests grâce à la recherche des contacts ou au développement de symptômes. Environ 22% n’ont jamais développé de symptômes, 20% étaient initialement asymptomatiques mais ont développé des symptômes plus tard, et 58% étaient symptomatiques lors de leur test initial. Le personnel de l’hôpital les a testés tous les trois jours en moyenne, donnant une image de la durée de l’excrétion virale pendant plusieurs semaines.

Parmi les conclusions importantes de l’étude: les enfants, un groupe largement considéré comme développant une maladie principalement bénigne qui passe rapidement, peuvent excréter le virus pendant des semaines, DeBiasi et Meghan Delaney, chef de la division de pathologie et de médecine de laboratoire au Children’s National Hospital de Washington , DC, a écrit dans un commentaire pour accompagner l’étude dans JAMA Pediatrics.

Autres points clés: même les enfants asymptomatiques ont continué à excréter le coronavirus après avoir été testés positifs, ce qui en fait des vecteurs clés potentiels. Dans cette étude au moins, il y avait un grand nombre de patients asymptomatiques: environ un cinquième du groupe dans les hôpitaux sud-coréens. Ils ont déclaré que l’étude fournissait des informations importantes sur le rôle que les enfants pourraient jouer dans la propagation du COVID-19.

Mais l’étude a également des limites évidentes. L’une d’elles concerne le lien entre les tests et la transmission. Un résultat «positif» ou «négatif» ne signifie pas nécessairement qu’un enfant est contagieux, «avec certains éléments positifs reflétant des fragments de matériel génétique qui peuvent ne pas être en mesure de rendre quelqu’un malade» ou, au contraire, «des négatifs reflétant un faible niveaux de virus qui peuvent encore être infectieux. »

Ils peuvent avoir testé différentes parties des voies respiratoires et différents testeurs peuvent donner des résultats différents. On ne sait pas si les enfants symptomatiques libèrent des quantités de virus différentes de celles des patients symptomatiques. Ils ont testé le virus actif – et non les anticorps – à l’exclusion de ceux qui peuvent avoir eu et éliminé une infection asymptomatique ou légère, un facteur important pour comprendre l’immunité collective.

Cependant, DeBiasi a déclaré que de telles études peuvent enrichir la connaissance des efforts de santé publique en cours de développement et de raffinement pour maîtriser le COVID-19. «Chacune de ces informations que nous, nos collaborateurs et d’autres scientifiques du monde entier travaillons à recueillir est essentielle pour développer des politiques qui ralentiront le taux de transmission virale dans notre communauté», a-t-elle déclaré.

Mise à jour sur le coronavirus

À la fin de mercredi, le COVID-19 a infecté 25 773 958 personnes dans le monde, ce qui ne tient généralement pas compte des cas asymptomatiques, et a tué 857 552 personnes. Les États-Unis ont toujours le plus grand nombre de cas de COVID-19 au monde (6 075 652), suivis du Brésil (950 931), de l’Inde (3 769 523) et de la Russie (1 001 965), selon les données agrégées par l’Université Johns Hopkins.

Dans l’intervalle, les cas continuent d’augmenter aux États-Unis, la Californie devenant le premier État du pays à dépasser les 700 000 cas confirmés; les infections y ont frappé 715 617 mardi avec 13 150 décès liés au COVID. New York a enregistré 435510 infections et le plus grand nombre de décès aux États-Unis (32966). COVID a tué 184689 personnes aux États-Unis

AstraZeneca AZN, -1,10%, en association avec l’Université d’Oxford; BioNTech SE BNTX, -5,61% et partenaire Pfizer PFE, -2,40%; GlaxoSmithKline GSK, -1,61%; Johnson & Johnson JNJ, -1,23%; Merck & Co. MERK, -0,31%; MRNA Moderna, -2,41%; et Sanofi SAN, -1,34% font partie de ceux qui travaillent actuellement sur les vaccins COVID-19.

L’indice Dow Jones Industrial DJIA, + 0,75%, le S&P 500 SPX, + 0,75% et le Nasdaq Composite COMP, + 1,39% ont tous terminé en hausse mardi. Au cours des cinq derniers mois, le Dow Jones a progressé de 30%, son plus grand gain en pourcentage sur 5 mois depuis juillet 2009, tandis que le S&P 500 en a ajouté plus de 35%, sa meilleure progression sur 5 mois depuis octobre 1938.