Le charbon trouve un point lumineux surprenant pour 2020 en Europe

Les prix européens du charbon ont grimpé à leur plus haut niveau en près d’un an, après qu’une flambée des prix du gaz naturel a stimulé la demande du combustible fossile meilleur marché.

Les prix du charbon thermique livré dans le nord-ouest de l’Europe ont bondi de 50% de leur creux de mai à 57,77 dollars la tonne métrique, selon les données d’Argus Media, une publication spécialisée qui suit les prix des matières premières. Le charbon thermique, le type de charbon utilisé par les centrales électriques pour produire de l’électricité, n’a pas coûté autant en Europe depuis fin octobre 2019.

De façon inhabituelle, le charbon est maintenant plus cher en Europe qu’en Australie, où les prix ont été frappés par des informations selon lesquelles la Chine avait freiné les importations au milieu d’une querelle diplomatique avec Canberra. Le gouvernement australien a déclaré qu’il s’efforçait de clarifier la situation. Les commerçants ont déclaré que les acheteurs chinois agissaient comme si les restrictions étaient réelles, faisant baisser les prix à l’exportation australiens.

Le rallye de l’Europe a transformé la région en un point lumineux surprenant sur le marché international du charbon. Les prix ont chuté dans le monde ce printemps lorsque les restrictions relatives aux coronavirus ont martelé la demande d’énergie électrique et restent sous pression dans la région Asie-Pacifique. Compte tenu du charbon à coke, qui est utilisé pour fabriquer de l’acier, la consommation mondiale est en passe de chuter de 7% en 2020, a déclaré cette semaine l’Agence internationale de l’énergie.

Les gouvernements européens agissent plus rapidement que ceux des autres régions pour supprimer le charbon du mix énergétique afin de réduire les émissions liées au réchauffement de la planète. La récente hausse des prix montre que le déclin du charbon s’arrêtera, selon les analystes, avec des poussées de demande plus élevée alors même que la transition du continent vers des sources d’énergie plus propres s’accélère.

«Il y aura toujours un besoin de charbon», a déclaré Jake Horslen, rédacteur en chef du Coal Daily International d’Argus, soulignant la flexibilité que le charbon donne aux services publics, surtout en hiver lorsque beaucoup de gaz est brûlé pour le chauffage. Pourtant, “il semble que le charbon va être éliminé le plus tôt possible”, a ajouté M. Horslen.

Les prix du charbon mesurent des choses légèrement différentes en Europe et en Australie, reflétant leurs positions sur le marché. Dans le nord-ouest de l’Europe, ils reflètent le prix du charbon livré à un port, y compris les frais d’assurance et de fret. L’indice de référence en Australie, l’un des plus gros exportateurs, représente le prix du charbon dédouané pour expédition et chargé sur un navire.

Les centrales électriques européennes ont commencé à brûler plus de charbon au cours de l’été et au début de l’automne, le gaz naturel devenant de plus en plus cher. Les prix du gaz dans le nord-ouest de l’Europe ont plus que quadruplé par rapport à leur creux de mai, en partie en raison d’une baisse de l’offre de gaz naturel liquéfié en provenance des États-Unis.

Une abondance de combustibles fossiles combinée aux progrès de la technologie pour exploiter l’énergie éolienne et solaire a fait chuter les prix de l’énergie dans le monde entier. WSJ explique comment tout s’est passé en même temps. Illustration photo: Carlos Waters / WSJ

«En Allemagne et sur certains autres marchés, vous avez en fait vu la production d’électricité au charbon revenir sur le marché, simplement parce qu’elle était moins chère», a déclaré Matthew Boyle, analyste principal du charbon chez S&P Global Platts. «C’était en partie la raison pour laquelle nous avons assisté à une sorte de rassemblement.

Les prix du gaz ont augmenté plus rapidement que le prix des permis de carbone, que les services publics et autres utilisateurs de combustibles fossiles achètent dans le cadre du programme d’échange de droits d’émission de l’Union européenne. Cela a créé une incitation financière à réduire la consommation de gaz, à brûler plus de charbon et à acheter des permis de carbone pour couvrir les émissions supplémentaires.

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«Cela rend en fait la combustion du charbon assez attrayante», a déclaré Georgi Slavov, responsable de la recherche fondamentale à la société de courtage en matières premières Marex Spectron. La moitié de la capacité des centrales électriques alimentées au charbon en Europe était utilisée cette semaine, estime M. Slavov, contre moins d’un dixième début juin.

Donner un coup de pouce supplémentaire aux prix: Production déformée en Colombie, deuxième source de charbon thermique d’Europe après la Russie.

Les travailleurs de la mine colombienne de Cerrejón, détenue conjointement par BHP Group, Anglo American PLC et Glencore PLC, se sont mis en grève en août. Pendant ce temps, la production de Prodeco Group, une unité de Glencore qui possède deux mines dans la région nord de Cesar, est suspendue depuis mars.

«La disponibilité du charbon colombien est actuellement très préoccupante», a déclaré M. Horslen.

Les mineurs américains en bénéficieront si la remontée des prix européens du charbon thermique se poursuit. Les exportations américaines vers l’Europe, qui ont régulièrement diminué ces dernières années, pourraient commencer à augmenter si les prix montaient à environ 65 dollars la tonne, ont déclaré deux négociants.

Cependant, toute hausse sera probablement éphémère, car l’Europe continue de passer du charbon thermique au gaz et aux sources d’énergie renouvelables. «Il faut dépasser 60 dollars pour faire entrer les Américains», a déclaré David Price, directeur principal de l’unité de charbon d’IHS Markit. Il doute que les prix atteignent ce niveau.

À long terme, les perspectives des fournisseurs de charbon thermique en Europe restent sombres. La consommation de charbon chutera de près de 60% dans l’UE de 2019 à 2030, plus rapidement que dans toute autre région, a déclaré l’AIE. Le secteur de l’électricité devrait expliquer la quasi-totalité de cette baisse, ce qui suggère que la pression sera particulièrement forte pour les producteurs de charbon thermique.

Le Portugal devrait fermer toutes ses centrales électriques au charbon d’ici 2021, suivi de la France, du Royaume-Uni, de l’Irlande et de la Slovaquie dans les années suivantes, a annoncé ce mois-ci l’Organisation des pays exportateurs de pétrole.

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