Les faux pas de la sécurité sociale pourraient pousser des millions de personnes âgées américaines dans la pauvreté

Le dimanche est le jour où je rattrape ma lecture qui s’est accumulée au cours de la semaine. Voici quelque chose qui a attiré mon attention:

Sans la sécurité sociale, plus de 40% des Américains âgés vivraient dans la pauvreté.

Plus de 40%. C’est selon une analyse du Center for Budget and Policy Priorities (CBPP), qui affirme que les données soulignent à quel point la sécurité sociale est importante et, sans elle, à quel point des millions d’américains tomberaient dans la misère.

Kathleen Romig, analyste principale des politiques du CBPP, affirme que l’estimation de 40% est basée sur le niveau de pauvreté fédéral officiel d’environ 12 000 $ pour une personne seule. Mais cela peut sous-estimer le véritable niveau de pauvreté, étant donné que certains économistes estiment que le chiffre de 12 000 $ est irréaliste – et fixent le vrai chiffre à deux fois ce montant: environ 24 000 $.

En attendant, Romig dit que les chiffres de la pauvreté pourraient être faussés d’une autre manière, grâce à la pandémie de coronavirus.

80% des Américains plus âgés n’ont pas les moyens de prendre leur retraite – COVID-19 n’aide pas

Pourquoi? Parce que «la SSA (Social Security Administration) a fermé ses bureaux extérieurs (environ 1 200 d’entre eux) il y a six mois et s’est mis en ligne. Cela a du sens », dit-elle,« parce que ce n’est pas sûr pour les employés de la SSA et ses bénéficiaires qui sont disproportionnellement vulnérables à ce virus, car ils sont principalement âgés et handicapés. »

Mais le déplacement en ligne a probablement permis à d’innombrables citoyens qui sont devenus éligibles à des avantages en postulant. “Beaucoup de gens ne savent pas qu’ils sont éligibles ou ne peuvent tout simplement pas gérer le processus de candidature par eux-mêmes.”

Donc, au moment même où les gens ont le plus besoin d’aide, il est plus difficile de l’obtenir. Le résultat? La souffrance, et pour certains, la descente dans la pauvreté s’ensuit probablement.

«C’est affreux», dit simplement Romig.

Un peu de contexte ici: ces 1 200 bureaux SSA desservent quelque 40 millions de personnes par an et ont donc «une portée énorme en temps normal», dit Romig. Dans le passé, lorsqu’un bureau extérieur fermait pour quelque raison que ce soit, «les candidatures tombaient dans cette communauté». Ainsi, lorsque les 1 200 ferment tous les six mois – et ce n’est pas fini – le nombre de personnes touchées est énorme.

Cette situation semble vouée à durer encore au moins plusieurs mois, étant donné les données qui montrent que la pandémie – après avoir déjà tué quelque 200 000 vies – montre maintenant la possibilité d’entrer dans une redoutable «deuxième vague». Les cas ont augmenté d’au moins 10% la semaine dernière dans 31 États, selon les données publiées ce week-end par l’Université Johns Hopkins.

Une deuxième vague pourrait infliger des dommages supplémentaires à l’économie américaine, qui ne s’est que partiellement remise d’un effondrement épique au deuxième trimestre qui a fait plonger le PIB à un rythme de 32% et a jeté des dizaines de millions d’Américains au chômage. (Les secondes vagues se produisent souvent pendant la saison grippale. On ne sait pas pour le moment si un coronavirus comme le SRAS-CoV-2 conduira à une deuxième vague d’infections.)

Rappelez-vous: lorsque les gens ne travaillent pas, ni eux ni leurs employeurs ne paient de charges sociales, c’est ainsi que la sécurité sociale est financée.

Donc, moins d’argent – beaucoup moins – est entré. Mais il sort au même rythme. Il n’est donc pas étonnant que le Congressional Budget Office, non partisan, ait déclaré plus tôt ce mois-ci que l’excédent de 2,9 billions de dollars de la sécurité sociale, qui devait auparavant s’épuiser en 2035, s’épuisera désormais en 2031. C’est quatre ans plus vite que prévu. Qu’arrivera-t-il à ce calendrier si une deuxième vague de pandémie prenait racine, obligeant les entreprises à s’engager dans une deuxième série de licenciements et de congés?

La position de plus en plus précaire de la sécurité sociale n’a pas exactement échappé à l’attention des électeurs. En fait, selon une récente enquête menée par Data for Progress, un groupe de réflexion progressiste, plus de gens ont cité la prévention des coupures de la sécurité sociale comme un problème majeur que toute autre chose.

Pourtant, une grande partie des médias, qui se concentrent sur la politique comme rien de plus qu’une course de chevaux – qui est devant, qui est derrière? – se sont à peine concentrés là-dessus.

Cela devrait. Il n’ya pas de programme fédéral unique qui soit plus essentiel et qui touche plus de gens, plus régulièrement.

Et quand je dis que la sécurité sociale est «essentielle», voici ce que je veux dire. À partir de juin, selon les données fournies par l’administration de la sécurité sociale:

• Les prestations de sécurité sociale représentent environ 33% de tous les revenus des personnes âgées.

• Parmi les personnes âgées bénéficiaires de la sécurité sociale, 50% des couples mariés et 70% des personnes non mariées reçoivent 50% ou plus de leurs revenus de la sécurité sociale.

• Parmi les bénéficiaires âgés de la Sécurité sociale, 21% des couples mariés et environ 45% des personnes non mariées dépendent de la Sécurité sociale pour 90% ou plus de leurs revenus.

La sécurité sociale n’est pas seulement essentielle. C’est absolument essentiel. Des millions d’Américains plus âgés vivent déjà ou presque dans la pauvreté. Si les politiciens – et les gens qui votent pour eux – ne font pas attention, des millions d’autres pourraient les rejoindre.