Les prisonniers combattent les incendies dans les États de l’ouest des États-Unis

Les efforts pour repousser les incendies de forêt qui ravagent les États occidentaux aux États-Unis ont été entravés cette année par un nombre réduit d ‘«anges oranges» – des travailleurs incarcérés déployés comme pompiers.

Leur nombre inférieur coïncide avec la libération anticipée des prisonniers éligibles et la mise en quarantaine des autres pour lutter contre la propagation du COVID-19.


Les travailleurs incarcérés sont pris en compte en période de catastrophe principalement parce qu’ils remplacent à faible coût les travailleurs civils.

L’impact potentiel du fait d’avoir moins de prisonniers sur lesquels s’appuyer met en évidence le rôle crucial que jouent les travailleurs incarcérés dans les interventions en cas de catastrophe. Bien que de nombreuses personnes soient conscientes que les prisonniers travaillent pour aider à contenir les incendies de forêt en Californie et ailleurs, le rôle que jouent les travailleurs incarcérés en tant que source de main-d’œuvre dans diverses catastrophes à travers le pays est moins connu.

En tant que chercheur en sciences sociales, j’étudie l’impact des catastrophes sur les populations incarcérées. J’ai récemment co-écrit une étude sur le rôle des travailleurs incarcérés dans les plans d’opérations d’urgence des États – les principaux documents de planification d’urgence pour les gouvernements des États. Nous avons constaté que 30 des 47 États analysés, dont la Californie, le Texas et la Floride, avaient des instructions explicites pour utiliser des prisonniers pour les urgences et les catastrophes. De plus, nous avons identifié au moins 34 tâches liées aux catastrophes que les États attribuent aux travailleurs incarcérés. Le Delaware, le New Jersey et le Tennessee n’ont pas été inclus dans notre analyse car leurs plans n’étaient pas accessibles au public.

Celles-ci comprennent des travaux qui nécessitent une formation minimale, comme la fabrication de sacs de sable, le nettoyage des débris, la manipulation des fournitures et le soin des animaux domestiques pour les évacués. Mais cela inclut également des rôles qui nécessitent une formation spécialisée comme la lutte contre les incendies, la collecte et l’élimination des carcasses d’animaux contaminés et le nettoyage des matières dangereuses.

Certaines de ces tâches exposent les travailleurs incarcérés à des blessures ou à des problèmes de santé.

14 cents de l’heure

Les systèmes pénitentiaires défendent depuis longtemps le travail des personnes incarcérées dans les situations d’urgence et de catastrophe comme une démonstration de la valeur des prisons pour les communautés locales et l’État.

Les systèmes pénitentiaires d’État ont souvent des politiques internes qui guident l’utilisation des personnes incarcérées pour aider aux opérations en cas de catastrophe. Par exemple, le règlement administratif du Département des services correctionnels de l’Alabama stipule qu’en cas de catastrophe, «le soutien majeur de la [department] sera la main-d’oeuvre », y compris l’utilisation de« main-d’oeuvre détenue ».

De plus, les lois des États des États-Unis stipulent souvent spécifiquement que les travailleurs incarcérés peuvent être affectés au travail dans des conditions de catastrophe.

Par exemple, la Géorgie autorise les travailleurs incarcérés à travailler dans des conditions qui peuvent mettre leur santé en danger si une situation d’urgence menace la vie d’autrui ou de biens publics. Pendant ce temps, le Colorado a adopté une législation en 1998 qui a créé le Programme de secours aux détenus en cas de catastrophe en vertu duquel l’État peut “ former un pool de main-d’œuvre ” pour “ combattre les incendies de forêt, aider à soulager les inondations et aider à la prévention ou au nettoyage après d’autres catastrophes naturelles. ou des catastrophes causées par l’homme.

Comme pour les programmes de lutte contre les incendies de forêt, les travailleurs incarcérés sont pris en compte en période de catastrophe principalement parce qu’ils remplacent à faible coût les travailleurs civils. Les travailleurs incarcérés reçoivent des salaires très bas, en moyenne entre 14 et 63 cents de l’heure. Et certains États, dont l’Alabama, l’Arkansas, la Floride, la Géorgie et le Texas, ne paient pas du tout les travailleurs incarcérés.

Le coût du travail des détenus est compensé par des subventions fédérales. Le programme d’assistance publique de la FEMA fournit aux États un «financement pour le transport des prisonniers vers le lieu de travail et les coûts extraordinaires des gardes de sécurité, de la nourriture et du logement.» Cela fournit une incitation financière significative à utiliser des travailleurs incarcérés pour le travail en cas de catastrophe. Après l’ouragan Michael en 2018, la FEMA a octroyé 311 305 $ au département correctionnel de Floride pour l’enlèvement des débris.

Travail forcé

Tous les travaux en cas de catastrophe ne sont pas volontaires pour les personnes incarcérées. Le 13e amendement à la Constitution américaine permet aux personnes incarcérées d’être obligées de participer au travail sans leur consentement dans le cadre de leur sanction. Cela vaut également pour le travail en cas de catastrophe.

Le huitième amendement de la Constitution «interdit sciemment d’obliger un détenu à effectuer un travail qui dépasse les forces du détenu, est dangereux pour sa vie ou sa santé, ou indûment douloureux.» Cependant, dans le contexte de catastrophes, il est difficile de savoir si la situation ou l’environnement est vraiment sûr ou non. Et on sait peu de choses sur la formation que reçoivent les prisonniers.

Si les personnes incarcérées refusent de participer, elles peuvent faire face à de graves conséquences, comme le fait d’être envoyées à l’isolement, la perte du temps gagné sur leur peine ou la perte des visites familiales.

Les décès de pompiers incarcérés sont signalés à côté de ceux des pompiers civils, et il n’existe aucun moyen de suivre avec précision le nombre de prisonniers décédés ou blessés lors de travaux liés à une catastrophe. Cependant, il existe des exemples connus de décès. En 2003, le «Programme de travail des détenus» du Département des services correctionnels du Dakota du Sud a été scruté après qu’un homme de 22 ans, Neil Ambrose, ait été électrocuté par une ligne électrique tombée alors qu’il nettoyait les débris après une tempête.

Ambrose aurait exprimé des inquiétudes antérieures concernant le travail dangereux, mais on lui a dit qu’il serait accusé de «perturbation d’une zone de travail» et serait envoyé à l’isolement s’il n’y participait pas. Plus tard, l’agent correctionnel responsable d’Ambrose et les membres de l’équipe de travail ont été jugés responsables de sa mort en ce sens qu’il savait que la ligne électrique tombée était une menace pour la sécurité. Il a également été montré plus tard que la seule formation qu’Ambrose avait reçue était une courte vidéo sur l’utilisation sécuritaire des tronçonneuses.

Exploitation et dommages

Certains défenseurs des droits des prisonniers ont commencé à attirer l’attention sur la vulnérabilité des travailleurs incarcérés lors de catastrophes. Après l’ouragan Harvey en 2017, le programme NAACP Environmental and Climate Justice a publié un guide intitulé “ Dans l’œil de la tempête ” pour aider les communautés à rendre les processus de réponse aux catastrophes et de relèvement plus équitables. Le guide comprend des suggestions sur la façon de plaider spécifiquement pour la protection des travailleurs pour les personnes incarcérées. Les membres de la communauté sont encouragés à demander si les travailleurs incarcérés ont reçu une formation appropriée et un équipement de protection adéquat et si leur participation au travail est volontaire.

Les travailleurs incarcérés sont profondément ancrés dans la gestion des urgences aux États-Unis. Pourtant, tant d’attention reste concentrée sur les programmes les plus visibles et les plus connus, leur rôle – et le potentiel d’exploitation et de dommages – dans de nombreuses autres catastrophes reste négligé.

J. Carlee Purdum est professeur adjoint de recherche à la Texas A&M University qui étudie la relation entre les catastrophes et l’incarcération de masse.

Cet article a été publié avec l’autorisation de The Conversation.