Marché obligataire durable stimulé par les principales institutions européennes

Les deux institutions les plus puissantes d’Europe ont pesé de leur poids sur le marché des obligations respectueuses de l’environnement, une initiative qui pourrait rendre la finance durable plus courante et améliorer sa transparence.

La Banque centrale européenne a annoncé cette semaine qu’elle commencerait à acheter des obligations d’entreprises liées à la durabilité dans le cadre de son programme d’assouplissement quantitatif et les accepterait comme garantie pour les prêts aux banques commerciales, à partir de l’année prochaine.

Une semaine plus tôt, la Commission européenne, la branche exécutive de l’Union européenne, avait annoncé qu’elle financerait un tiers des dépenses de son fonds de récupération des coronavirus avec une dette verte. Cela signifierait 225 milliards d’euros d’émissions, soit 262,56 milliards de dollars, ce qui en ferait le plus grand émetteur mondial de cette dette et doublerait en fait la taille actuelle du marché.

«Avoir une partie du fonds de relance émise en obligations vertes verrouille cet engagement qu’au moins 30% doivent aller à des projets verts», a déclaré Trevor Allen, analyste de recherche en développement durable chez BNP Paribas. «Vous avez également une BCE qui semble être pleinement alignée sur cette vision de la Commission européenne.»

Les obligations liées au développement durable sont des titres de créance dont le taux de coupon est lié à certaines mesures des impacts environnementaux d’une entreprise. Les obligations peuvent devenir moins chères si l’entreprise réduit des mesures telles que les émissions de carbone, la consommation d’énergie et la consommation d’eau. S’il ne parvient pas à atteindre ces objectifs, le coût de sa dette augmente.

Les obligations vertes fonctionnent un peu différemment. Dans ce cas, l’argent récolté grâce à la vente d’obligations est destiné à des projets environnementaux. Les analystes ont déclaré que certains émetteurs tels que Daimler AG et le gouvernement allemand ont pu accéder à des capitaux légèrement moins chers avec des obligations vertes par rapport à la dette conventionnelle, en raison de la forte demande.

«Si la valeur est là, ce sont les types exacts d’entreprises – avec une vision, une gouvernance, des priorités claires en matière d’allocation de capital – que nous voulons soutenir», a déclaré Mitch Reznick, responsable des titres à revenu fixe durables chez Federated Hermes. «Et cela, de plus en plus, nos investisseurs veulent que nous soutenions.»

Le financement de la relance de l’UE avec des obligations vertes garantirait la concrétisation de ses projets de réduction de son empreinte carbone, car l’argent collecté ne peut être dépensé ailleurs, et amènerait le petit marché de niche plus loin dans la finance traditionnelle, ont déclaré des analystes. Les plans d’achat de la BCE devraient également contribuer à une augmentation significative des émissions d’obligations liées au développement durable, selon Frazer Ross, responsable régional du syndicat de dette de qualité investissement de Deutsche Bank.

«À mon avis, c’est là que le marché démarre vraiment», a déclaré M. Ross. «Si je suis trésorier dans une entreprise, je n’ai plus à choisir entre émettre une obligation éligible à la BCE, ce qui correspond le mieux à la valeur pour les actionnaires, et faire quelque chose pour mes parties prenantes soucieuses de l’environnement.»

Il prévoit également que les émetteurs viendront de nouveaux secteurs, car de plus en plus d’industries sont sous pression pour améliorer leur empreinte carbone. Les émetteurs récents comprennent la marque de luxe Chanel et la société pharmaceutique Novartis AG. L’utilitaire italien Enel SpA a déclaré qu’il n’émettrait désormais que ce type de dette. Des obligations vertes ont été vendues cette année par la société mère de Google Alphabet Inc. et le gouvernement suédois.

Certaines entreprises ont déclaré que la transition vers des opérations plus durables faisait partie de leurs stratégies plus larges.

“Ces obligations vertes de l’UE seront attractives, à condition qu’elles soient correctement évaluées”, a déclaré David Zahn, responsable des obligations européennes chez Franklin Templeton. L’un des portefeuilles qu’il gère est un fonds d’obligations vertes.

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L’entrée de l’UE devrait également améliorer la transparence du marché de la dette durable. Bien que le marché soit en place depuis plus d’une décennie, il n’existe aucune réglementation concernant ce qui constitue une obligation verte. Les acteurs du marché ont donné la priorité à la croissance plutôt qu’à la rigueur, ce qui a conduit au scepticisme quant à la validité des déclarations environnementales de certaines entreprises, un problème connu sous le nom de greenwashing. L’UE élabore des normes d’obligations vertes, dans le cadre d’un effort plus large visant à définir pour la première fois des règles et des définitions pour la finance durable.

Pour être sûr, le risque de greenwashing peut encore rester un problème. Les émetteurs d’obligations liées au développement durable pourraient fixer leurs objectifs à portée de main, apparaissant comme un penchant vert sans modifier substantiellement leurs opérations. Mais le marché pourrait encore croître rapidement à mesure qu’il se développe dans de nouveaux secteurs et géographies.

Ces normes «sont vraiment un pas en avant en termes de transparence et de divulgation», a déclaré Maia Godemer, chercheuse en finance durable chez Bloomberg New Energy Finance. “Avoir un si grand émetteur de suivre ces derniers ouvrira la voie à d’autres.”

Écrire à Anna Hirtenstein à anna.hirtenstein@wsj.com

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