Remington Bet oppose Franklin aux familles Sandy Hook

Franklin Resources Inc. BEN 1,92% a fait un gros pari sur le fabricant d’armes Remington Outdoor Co. qui a coûté à ses investisseurs des centaines de millions de dollars. Désormais, un moyen de sortir du commerce a entraîné le gestionnaire des investissements dans un conflit avec les familles des victimes des fusillades de Sandy Hook.

Remington est vendu aux enchères devant le tribunal de la faillite cette semaine après des années de problèmes financiers qui ont déjà coûté à Franklin environ 250 millions de dollars de pertes, selon des personnes proches du dossier. L’enchère permettrait à Franklin de récupérer de l’argent pour ses clients investisseurs.

Mais les familles qui ont perdu des enfants lors de la fusillade de l’école Sandy Hook en 2012 ont déclaré que la vente aux enchères était une tentative de faire dérailler leur poursuite contre Remington.

Un groupe de familles allègue que le fabricant d’armes a commercialisé des armes comme le pistolet de style Bushmaster AR-15 utilisé dans le tir de Sandy Hook à des jeunes. Le groupe réclame des dommages-intérêts financiers ainsi qu’un compte rendu complet de la stratégie marketing de Remington pour Bushmaster. Remington a déclaré que son fusil était populaire pour la chasse, la légitime défense et les compétitions et que le procès menaçait de «détruire une industrie qui fabrique des produits licites dont la possession et l’utilisation de la Constitution protègent spécifiquement.

La vente aux enchères de faillite, telle que proposée, permettrait au fabricant d’armes à feu de se vendre «gratuitement et clairement», ce qui signifie que ses nouveaux propriétaires n’auraient aucune obligation envers les familles, a déclaré le groupe.

Franklin ne contrôle pas directement Remington. Elle détient la majorité des actions de la société et de la dette de l’entreprise, ce qui donne à l’entreprise d’investissement le droit de proposer des modifications du processus d’enchères ou de s’y opposer totalement. Contrairement à un propriétaire de capital-investissement, Franklin ne gère pas directement les dirigeants de Remington qui ont décidé d’entrer dans le processus de faillite.

Les familles Sandy Hook veulent que Franklin soutienne publiquement un processus de vente qui permettra à leur litige de se poursuivre contre les assureurs de Remington.

Franklin “est l’un des plus grands créanciers de Remington et, en tant que tel, vous, en tant qu’individu et la société que vous dirigez, êtes en mesure d’exercer une influence”, a écrit l’un des pères de la victime de Sandy Hook à la PDG de Franklin, Jennifer Johnson dans une lettre examinée par Le journal de Wall Street.

Franklin, basé en Californie, n’a pas l’intention de s’opposer aux affirmations des familles, mais son objectif reste l’intérêt de ses investisseurs, a déclaré une porte-parole. «Notre équipe d’investissement a une obligation fiduciaire envers ses clients, dont beaucoup sont de petits investisseurs individuels, d’agir dans leur meilleur intérêt.»

«Nous avons la plus profonde sympathie pour toutes les familles Sandy Hook», a ajouté la porte-parole. «Nous n’avons pas été impliqués ni intervenus dans le litige en cours intenté par les familles.»

Sur cette photo d’archive de 2013, un policier tenait un fusil Bushmaster AR-15 lors d’une audience devant un sous-comité législatif chargé d’examiner les lois sur les armes à feu à Hartford, Connecticut. Photo: Jessica Hill / Associated Press

La controverse sur Remington intervient à un moment charnière pour Franklin, qui a environ doublé ses actifs sous gestion à environ 1,5 billion de dollars cette année en acquérant son concurrent Legg Mason Inc. L’accord a été conçu pour protéger l’entreprise contre la baisse des frais de gestion et les flux d’investisseurs inconstants.

Franklin a attiré des milliards de dollars d’investisseurs individuels au cours des années passées avec des gestionnaires de fonds de rock star qui ont placé des paris importants sur les obligations d’État et la dette d’entreprise, mais ont subi des sorties de fonds plus récemment et le cours de son action a pris du retard par rapport à ses pairs comme BlackRock Inc. et AllianceBernstein Holdings.

L’un des plus anciens fabricants d’armes du pays, Remington est devenu un conglomérat d’armes à feu bricolé par Cerberus Capital Management. La société de capital-investissement a acheté Remington, Bushmaster, le fabricant de munitions Barnes Bullets et d’autres marques avec de l’argent emprunté il y a environ une décennie, dans l’espoir de vendre la société combinée à profit.

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Comment Franklin Templeton devrait-il répondre à la demande d’aide des familles Sandy Hook? Rejoignez la conversation ci-dessous.

L’implication de Franklin a commencé en 2012, lorsque Mark Boyadjian, alors chef du groupe de prêts bancaires de l’entreprise, a commencé à prêter au fabricant d’armes. En 2018, les fonds Franklin détenaient plus de la moitié d’un prêt Remington de 550 millions de dollars, qui payait un taux d’intérêt relativement élevé à un moment où les rendements attrayants étaient difficiles à trouver.

À ce moment-là, la société avait du mal à s’intégrer, à des ventes incohérentes et au surplomb juridique de Sandy Hook, ont déclaré des personnes proches du dossier.

À court de liquidités, Remington est entré sous la protection des tribunaux de faillite pour la première fois en mars 2018. M. Boyadjian et d’autres prêteurs, y compris la branche d’investissement de JPMorgan Chase & Co., ont converti leurs prêts en actions, prenant le contrôle de la société avec un plan pour rationaliser les opérations.

Cela n’a pas fonctionné. La consolidation de la fabrication dans une usine moderne que Remington avait construite à Huntsville, en Alabama, s’est avérée coûteuse et les revenus sont restés faibles dans un contexte de baisse nationale des ventes d’armes à feu, selon des documents judiciaires et des personnes proches de l’entreprise. En 2019, Franklin a réduit presque à néant ses actions dans le fabricant d’armes à feu et M. Boyadjian a quitté l’entreprise.

Pourtant, il est resté actif à Remington. Franklin l’a nommé administrateur indépendant du conseil d’administration du fabricant d’armes à feu. M. Boyadjian n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Pendant ce temps, les familles Sandy Hook ont ​​remporté une série de victoires juridiques, qui ont abouti à une décision de la Cour suprême de novembre 2019 permettant à leur affaire contre Remington de se poursuivre devant le tribunal de l’État du Connecticut. En décembre, Remington a embauché un conseiller financier et a commencé à travailler sur une vente potentielle de l’entreprise.

En juin, il a pris une décision: une vente aux enchères de faillite. Cela libérerait Remington de toute responsabilité légale antérieure, y compris de toute responsabilité envers les familles Sandy Hook. En théorie, cela devrait augmenter le montant que les soumissionnaires seraient disposés à payer et profiterait à des créanciers comme Franklin.

«La raison pour laquelle nous avons déposé une demande de protection contre les faillites était un problème de liquidité, la société n’avait pas d’argent», a déclaré le PDG de Remington, Ken D’Arcy, lors d’une audience de mise en faillite en réponse aux questions d’un avocat des familles Sandy Hook. M. D’Arcy a refusé de commenter davantage.

Clifton Jessup, le juge du tribunal des faillites d’Alabama chargé de superviser le cas de Remington, a rejeté une demande des familles Sandy Hook de ralentir la vente aux enchères, citant leur «tentative de porter le litige devant le tribunal de l’État devant le tribunal de faillite».

Cela a incité Mark Barden, père de Daniel Barden, victime de Sandy Hook, à écrire à la chef de Franklin, Mme Johnson, pour obtenir de l’aide. «Cela nous ressemble à une tentative apparente d’utiliser les failles du processus de faillite pour balayer notre dossier sous le tapis», a-t-il écrit.

Franklin n’a pas motivé la décision de Remington de déposer son bilan, a déclaré la porte-parole de Franklin. «Les administrateurs que Franklin Templeton BEN 1,92% a nommés au conseil de Remington sont indépendants», a-t-elle déclaré. «Ils ne nous prennent aucune direction.»

Les avocats des familles Sandy Hook poussent maintenant Remington à modifier le processus de vente pour s’assurer que les documents liés au marketing de Bushmaster seront préservés et que les familles pourront poursuivre leur cause en dommages-intérêts contre les assureurs de Remington.

«Ce dont les familles ont réellement besoin, c’est pour [Franklin] d’arrêter de jouer à des jeux devant le tribunal des faillites et à la place, grâce aux sièges qu’ils occupent au conseil d’administration de Remington, de prendre des mesures proactives pour préserver cette affaire importante », a déclaré Josh Koskoff, avocat des familles.

Écrire à Matt Wirz à matthieu.wirz@wsj.com

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