Robert Smith de Vista Equity conclut un accord avec le DOJ dans le cadre d’une enquête fiscale

Robert Smith, le chef de la direction milliardaire de Vista Equity Partners, a conclu un règlement de 140 millions de dollars avec le ministère de la Justice, mettant fin à une enquête fiscale criminelle de plusieurs années, selon des personnes proches du dossier.

Dans le cadre du règlement, M. Smith conclura un accord de non-poursuite, ont déclaré les gens. Il admettra sa responsabilité pour les impôts supplémentaires dus et ne déposera pas correctement les rapports de comptes bancaires étrangers, mais ne sera pas poursuivi. Il acceptera de respecter certaines conditions énoncées par le gouvernement, ont déclaré les gens.

Le règlement comprend une pénalité de 85 millions de dollars, des arriérés d’impôts d’environ 30 millions de dollars et environ 25 millions de dollars d’intérêts, a déclaré l’une des personnes. Il s’agit de l’un des plus grands accords connus par un contribuable américain pour résoudre des problèmes impliquant des comptes offshore non déclarés.

Le règlement est le résultat d’une enquête criminelle de quatre ans menée par des fonctionnaires de la Division fiscale du ministère de la Justice et du bureau du procureur américain du district nord de la Californie. La question était de savoir si M. Smith avait omis de payer les impôts américains sur plus de 200 millions de dollars d’actifs provenant d’entités caribéennes créées par l’unique investisseur dans le premier fonds de capital-investissement de Vista. Ces actifs ont fini par affluer dans une fondation caritative créée par M. Smith.

L’enjeu était important dans l’affaire de M. Smith et Vista, qui avaient précédemment déclaré aux investisseurs qu’elle ne faisait pas l’objet de l’enquête.

Les institutions qui investissent dans des fonds de capital-investissement se concentrent de plus en plus sur la gouvernance d’entreprise pour décider où placer leur argent. Selon la langue utilisée dans les documents du fonds de Vista, les investisseurs existants de la société auraient peut-être eu le pouvoir de retirer leur argent si M. Smith avait été reconnu coupable d’un crime, selon les avocats du fonds.

M. Smith, la personne noire la plus riche des États-Unis, avec une valeur nette de plus de 5 milliards de dollars, a fondé Vista en 2000 à la fin de la trentaine avec 1 milliard de dollars d’une fiducie caritative établie par la famille de l’homme d’affaires de Houston, Robert Brockman.

L’engagement envers le fonds inaugural de Vista était assorti de la stipulation qu’une partie des bénéfices que M. Smith avait le droit d’être dirigée vers une entité offshore, structurée comme une fiducie caritative, selon une personne familière avec la question. M. Brockman avait le pouvoir de prendre le contrôle de l’entité offshore à tout moment jusqu’à ce que le fonds soit liquidé, a déclaré la personne.

Le chef de Vista a payé des impôts sur la partie des bénéfices qui lui a été distribuée directement, mais n’a pas payé d’impôts à l’époque sur la partie qui était dirigée vers la structure offshore, a déclaré la personne. Le ministère de la Justice a prétendu – et M. Smith a finalement accepté – qu’il aurait dû payer des impôts sur ces actifs.

L’argent de l’entité offshore a finalement été versé à la Fund II Foundation, une organisation caritative créée par M. Smith en 2014. La fondation a apporté des contributions importantes pour soutenir les bourses d’études pour les étudiants minoritaires intéressés par les sciences, l’ingénierie et les mathématiques, la recherche sur le cancer du sein chez les femmes noires et la préservation de la maison natale et familiale de Martin Luther King Jr. Il a également soutenu l’Initiative pour la liberté des étudiants récemment annoncée par M. Smith pour alléger le fardeau de la dette des étudiants des collèges et universités historiquement noirs.

M. Brockman fait l’objet d’une enquête plus large sur une éventuelle fraude fiscale américaine, a rapporté Bloomberg News.

Ces cas sont les derniers de la répression historique du gouvernement contre les comptes offshore non déclarés détenus par les contribuables américains. En 2008, les procureurs du ministère de la Justice ont poursuivi le géant bancaire UBS Group AG en justice, perçant le voile du secret bancaire suisse. En 2009, UBS a conclu un accord de poursuite différée et a accepté de payer 780 millions de dollars.

En 2014, Credit Suisse Group AG a payé 2,6 milliards de dollars et a plaidé coupable d’avoir aidé les Américains à produire de fausses déclarations de revenus.

Entre 2009 et 2018, plus de 56000 contribuables américains titulaires de comptes offshore qui risquaient de faire l’objet de poursuites pénales fiscales ont adhéré à un programme d’amnistie limitée de l’Internal Revenue Service et ont payé plus de 11,1 milliards de dollars.

Sur ce montant, plus de 500 millions de dollars provenaient de 150 personnes que les procureurs poursuivaient avec succès pour avoir caché de l’argent à l’étranger. Quelques accusés ont également été condamnés à des peines de prison. À ce jour, les banques et les gestionnaires d’actifs étrangers ont payé plus de 6 milliards de dollars pour encourager les comptes offshore secrets.

Basée à Austin, au Texas, Vista compte plus de 58 milliards de dollars d’engagements de capital cumulés et plus de 450 employés dans cinq bureaux à travers le pays. L’entreprise a enregistré de gros retours en concluant des centaines de transactions pour des éditeurs de logiciels, qu’elle vise à améliorer en utilisant un playbook propriétaire.

M. Smith n’a pas hésité à déployer sa richesse considérable. Il possède un penthouse de 59 millions de dollars à Manhattan et deux maisons à Malibu, en Californie, d’une valeur de près de 20 millions de dollars chacune, entre autres propriétés. Il a également fait sensation avec sa philanthropie personnelle ces dernières années, notamment lorsqu’il a déclaré l’année dernière qu’il rembourserait la dette universitaire de toute la promotion 2019 du Morehouse College, un collège historiquement pour hommes noirs à Atlanta.

Écrire à Miriam Gottfried à Miriam.Gottfried@wsj.com et Dave Michaels à dave.michaels@wsj.com

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