Les humains rendent les animaux sauvages moins méfiants

Les animaux sauvages sont équipés d’une variété de techniques pour éviter de devenir le déjeuner d’un animal plus gros et plus plein de dents. Les méthodes les plus connues comprennent le “combat” et le “vol” classiques, ainsi que le “gel”. Une équipe de chercheurs s’est demandé comment la proximité des personnes pouvait avoir un impact sur ces stratégies de survie.

«Nous constatons souvent que les animaux sont plus tolérants autour de nous dans les zones urbaines, mais nous ne savons pas vraiment pourquoi.

Dan Blumstein, biologiste évolutionniste de l’UCLA.

«Est-ce un processus de filtrage où seuls les animaux tolérants sont présents? S’agit-il de plasticité individuelle, ce qui signifie que les individus changent leur peur de nous, et cela conduit à la tolérance? Ou peut-il y avoir une dynamique évolutive en cours? “

Pour le savoir, Blumstein et ses collègues ont combiné les informations de 173 études sur plus de 100 espèces, y compris des mammifères, des oiseaux, des reptiles, des poissons et même des mollusques. Il s’avère que quelle que soit la lignée évolutive, les animaux réagissent de manière similaire à la vie des humains: ils perdent leurs traits antiprédateurs. Ce schéma est particulièrement prononcé pour les herbivores et pour les espèces sociales.

Ce changement de comportement n’est peut-être pas surprenant lorsqu’il est intentionnel, résultat d’une domestication et d’un paradigme d’élevage contrôlé. Mais il s’avère que l’urbanisation à elle seule entraîne un changement similaire, bien que beaucoup plus lentement. Environ trois fois plus lentement. Les résultats sont dans la revue PLOS Biology. [Benjamin Geffroy et al. Evolutionary dynamics in the Anthropocene: Life history and intensity of human contact shape antipredator responses]

“Le point principal est que nous domestiquons essentiellement les animaux par urbanisation, nous sélectionnons pour les mêmes types de traits que nous le ferions si nous essayions réellement de les domestiquer.”

Si le processus d’urbanisation aide les animaux à mieux coexister avec les gens, cela pourrait être à leur avantage. Mais si cela les rend plus vulnérables à leurs prédateurs non humains, cela pourrait être un réel problème.

Dans tous les cas, ces résultats signifient que la vie en ville exerce une influence suffisante sur les animaux sauvages pour que les processus évolutifs interviennent. Ces réductions des traits antiprédateurs sont encodées dans leurs gènes.

«Nous changeons la génétique de la population et changeons la variation génétique, nous réduisons, nous éliminons la variation. Et si la variation est une bonne chose et est un objectif de conservation, alors c’est quelque chose dont il faut se préoccuper.

Ce que les chercheurs se demandent maintenant, c’est si la simple présence de touristes dans les zones moins urbanisées peut provoquer des changements similaires chez les animaux sauvages. Si tel est le cas, de sérieuses questions se posent pour la notion d’écotourisme éthique et axé sur le bien-être. Si nous souhaitons aider les animaux à conserver leurs défenses anti-prédateurs, disent les chercheurs, nous pourrions être amenés à exposer intentionnellement les animaux à des prédateurs, ou du moins à des signaux liés aux prédateurs.

“C’est juste une autre façon de changer le monde qui nous entoure.”

—Jason G. Goldman

(Le texte ci-dessus est une transcription de ce podcast)