«Si nous avions un bouton de panique, nous le frapperions. Les femmes quittent le marché du travail en masse – et c’est mauvais pour tout le monde

Une femme qui a perdu son emploi fait la queue pour déposer une demande de chômage suite à une épidémie de coronavirus, dans un centre de main-d’œuvre de l’Arkansas à Fort Smith, Ark., Le 6 avril 2020. Crédit – Nick Oxford – .

Les États-Unis sont au milieu d’une récession économique écrasante, les taux d’infection au COVID-19 grimpent et des milliers d’écoles et de garderies n’ont pas encore rouvert des salles de classe en personne. Le groupe qui porte le poids de ce torrent de mauvaises nouvelles? Femmes.

Entre août et septembre, 865 000 femmes ont abandonné la population active, selon une analyse du National Women’s Law Center du rapport sur l’emploi du Bureau of Labor Statistics de septembre. Au cours de la même période, 216 000 hommes seulement ont quitté le marché du travail. Dans le même temps, une femme sur quatre envisage de réduire ses heures de travail, de passer à des postes à temps partiel, de passer à des emplois moins exigeants, de prendre des absences du travail ou de se retirer complètement du marché du travail, selon une étude annuelle Women in the Workplace publiée. en septembre par McKinsey & Co. et Lean In.

«Si nous avions un bouton de panique, nous le ferions», déclare Rachel Thomas, PDG de Lean In, un groupe de défense de l’égalité des sexes cofondé par la cadre de Facebook Sheryl Sandberg. «Nous n’avons jamais vu de tels chiffres.»

En l’absence d’analogie, il est bien trop tôt pour dire quel sera l’impact de cet exode inégal, puisque nous sommes toujours au milieu de celui-ci. Mais les analystes de l’économie et du secteur des affaires conviennent que ce ne sera pas bon: les progrès vers l’équité salariale entre les sexes, encore incomplets, stagneront certainement s’ils ne reculent pas. Le nombre de femmes qui accèdent à des postes de direction peut également diminuer, ce qui nuit aux femmes qui les manquent, tout en endommageant les entreprises pour lesquelles elles travaillent. La recherche montre que les entreprises hétérogènes ont tendance à avoir de meilleurs bilans que leurs concurrents. Tous ces facteurs aggravants servent à annuler la reprise économique pour tous.

«Il n’y a pas de parallèle historique pour ce qui se passe ici pour les femmes», déclare Nicole Mason, présidente et chef de la direction de l’Institute for Women’s Policy Research. «Nous n’avons rien à quoi le comparer: pas à la récession de 2008 ou à la Grande Dépression.»

L’histoire continue

Certains de ces chiffres choquants peuvent être attribués au type d’emplois que les femmes occupent souvent. Les secteurs à prédominance féminine, notamment les soins de santé, l’éducation, les soins aux personnes âgées, les services et l’hôtellerie, ont été parmi les plus durement touchés par la récession induite par le COVID. Lorsque la pandémie a submergé les États-Unis pour la première fois en mars et avril, les hôpitaux ont commencé à mettre en congé des infirmières et des assistants médicaux qui travaillaient principalement sur des procédures électives. Les garderies, aux prises avec la chute des inscriptions et la montée en flèche des frais généraux, ont licencié plus de 250 000 travailleurs. En avril, 72% des femmes de ménage avaient déclaré avoir été abandonnées par tous leurs clients. Les restaurants, qui ont perdu toutes leurs activités de restauration du jour au lendemain, ont licencié leurs serveurs, dont 70% sont des femmes.

Mais les licenciements et les congés n’expliquent qu’une partie du tableau. De nombreuses femmes quittent le marché du travail non pas parce que leurs emplois ont disparu, mais parce que leurs systèmes de soutien ont disparu. Plus de la moitié des élèves du primaire et du secondaire aux États-Unis suivent désormais des cours en ligne uniquement, selon une étude récente de Burbio, une société de logiciels qui regroupe les calendriers scolaires et communautaires. Et environ 40% des centres de garde d’enfants interrogés en juillet par l’Association nationale pour l’éducation des jeunes enfants ont déclaré qu’ils étaient condamnés à fermer définitivement sans aide gouvernementale significative – qui ne s’est jamais concrétisée.

Sans l’aide de ces institutions, le travail à plein temps de s’occuper et d’éduquer les enfants est tombé de manière disproportionnée sur les femmes. Selon le rapport McKinsey et Lean In, deux fois plus de mères qui travaillent se disent inquiètes pour leur rendement au travail parce qu’elles jonglent également avec les responsabilités de soins. Seules 44% des mères interrogées ont déclaré qu’elles partageaient également les responsabilités ménagères avec leur partenaire depuis le début de la pandémie. (Les hommes ont tendance à avoir une perception différente: 70% des pères interrogés ont déclaré faire leur juste part.) Pour la mère sur cinq qui élève des enfants sans coparentalité, les défis sont encore plus grands.

Les décisions des femmes de quitter la population active cette année auront probablement un impact sur leurs propres objectifs professionnels et financiers pour le reste de leur vie. C’est une comparaison imprécise, mais les études effectuées sur des étudiants qui obtiennent leur diplôme dans une récession et qui sont alors soit au chômage, soit obligés d’accepter des emplois inférieurs à leurs niveaux de qualification perdent des revenus par rapport aux étudiants qui ont terminé leurs études universitaires dans une conjoncture économique plus favorable. Les pertes s’élèvent initialement à environ 9% et ont tendance à ne se dissiper complètement qu’une dizaine d’années après le jour de la remise des diplômes.

Mais les femmes ne sont pas les seules à souffrir. Les entreprises – et l’économie américaine – le feront aussi. Une étude de 19 ans menée auprès de 215 entreprises de l’Université Pepperdine a révélé une forte corrélation entre les entreprises qui embauchent des femmes cadres et leur rentabilité, ce qui se traduit par une augmentation de 18 à 69% pour les entreprises Fortune 500 ayant les meilleurs résultats en matière de promotion des femmes. «Les femmes apportent des compétences vraiment importantes sur le marché du travail et elles sont à l’origine de toutes sortes d’innovations», déclare Melissa Boteach, vice-présidente du National Women’s Law Center. «Les entreprises plus diversifiées réussissent mieux. Et nous laissons les gens à l’écart qui veulent être dans le jeu. »

Les États-Unis sont uniques parmi les pays industrialisés par la manière dont ils ont laissé tomber les femmes. Contrairement à tous les autres pays industrialisés, les États-Unis ne garantissent pas le congé parental payé par le biais d’une loi fédérale permanente et universelle, ce qui rend impossible pour certaines femmes de s’occuper de membres de leur famille qui tombent malades ou d’enfants qui se retrouvent soudainement sans garde d’enfants. Le gouvernement fédéral n’exige pas non plus que toutes les entreprises fournissent des congés de maladie payés, ce qui a probablement conduit certains employés à continuer de travailler alors qu’ils auraient dû être malades. «Le fait que nous ayons mis en place des politiques rétrogrades sur le lieu de travail pour les femmes dans ce pays nous a rendus plus vulnérables à la pandémie», affirme Boteach.

L’absence de préparation sur ces fronts va probablement déprimer et retarder la reprise à long terme, selon les économistes. Lorsque plus de personnes peuvent participer à la population active, la production économique, telle que mesurée par le produit intérieur brut, augmente tandis que le coût de la main-d’œuvre diminue. À un niveau plus microéconomique, l’enquête Lean In et McKinsey and Co. a révélé que les mères étaient 1,5 fois plus susceptibles que les pères de consacrer 20 heures par semaine – l’équivalent d’un demi-emploi à temps plein – à la garde des enfants et aux travaux ménagers. Si ce fardeau exacerbé du double devoir fait qu’un grand pourcentage de familles à double revenu avec enfants optent pour un parent qui reste à la maison, les dépenses de consommation discrétionnaires en souffriront également.

La pandémie a mis au jour des années de progrès dans la création de lieux de travail plus équitables et plus diversifiés. Sur les six années où McKinsey et Lean In ont mené leur étude conjointe sur le lieu de travail, les taux d’attrition des hommes et des femmes ont toujours été en tandem. Jusqu’à présent, c’est.

«Penser que nous pouvons perdre tous les progrès durement gagnés que nous avons vu dans la représentation des femmes en une seule année, cela nous a vraiment essoufflé», dit Thomas, «et nous pensons qu’il devrait y avoir n’importe qui qui est un leader d’un l’organisation à bout de souffle aussi.