Chia a “détruit” les chaînes d’approvisionnement en disques durs

Chia, une cryptomonnaie qui se veut une alternative “verte” au bitcoin, a provoqué une pénurie mondiale de disques durs. Gene Hoffman, président de Chia Network, la société à l’origine de la monnaie, admet que “nous avons en quelque sorte détruit la chaîne d’approvisionnement à court terme“, mais il nie cela ne devienne un problème environnemental.

Le bitcoin exige des “mineurs” qu’ils effectuent de grandes quantités de calculs pour maintenir le réseau, un système connu sous le nom de preuve de travail. Les études les plus récentes montrent que le bitcoin pourrait actuellement consommer 0,53 % de l’approvisionnement mondial en électricité. Chia utilise à la place une approche de preuve d’espace qui abandonne ces calculs et s’appuie sur l’espace vide des disques durs. Plus un mineur consacre d’espace à sa tâche, plus sa probabilité de recevoir de nouvelles pièces est élevée.

En théorie, cela devrait consommer moins d’énergie, mais la demande de disques durs a explosé depuis le lancement de la monnaie au début de l’année. Environ 12 millions de téraoctets d’espace disque dur sont actuellement utilisés pour le minage de Chia, avec une courbe exponentielle depuis son lancement en mars. Lorsque nous avons parlé pour la première fois du Chia il y a deux semaines, ce chiffre n’était que de 3 millions de téraoctets.

La production et le fonctionnement de ces disques nécessitent toujours de l’énergie, et certains rapports indiquent que la lecture et l’écriture constantes liées à l’exploitation minière peuvent les user en quelques semaines, les rendant inutilisables. Selon Gene Hoffman, ce problème ne concerne que les disques les moins chers.

L’augmentation de la demande qui en résulte a entraîné une hausse significative des prix des disques durs, notamment des modèles haut de gamme. Le cours de l’action du fabricant de disques durs Western Digital est passé de 52 dollars au début de l’année à 73 dollars, tandis que son concurrent Seagate est passé de 60 à 94 dollars sur la même période.

Gene Hoffman se dit surpris de la vitesse à laquelle la capacité des disques durs consacrée à Chia a augmenté et admet que cela risque de perturber la chaîne d’approvisionnement pendant un certain temps.

À long terme, il pense que l’augmentation de la demande induite par Chia fera baisser le coût des disques durs à mesure que les fabricants augmenteront leur production. Il est également convaincu que, même avec une croissance continue, le réseau n’approchera jamais la consommation d’énergie du bitcoin.

Selon Gene Hoffman, si tous les disques durs vendus en un an – qui pourraient contenir des données totalisant environ 1 zettaoctet, soit 1 milliard de téraoctets – étaient utilisés exclusivement pour le minage de Chia, ils consommeraient toujours moins de 1 % de l’énergie actuellement utilisée par le bitcoin. Cependant, la consommation énergétique exacte du réseau Chia est actuellement inconnue, car la cryptomonnaie est trop récente pour que les chercheurs aient produit des estimations fiables.

Je suis pratiquement sûr que si nous disposions des 7 zettaoctets de stockage [chiffre estimé pour la capacité mondiale des disques durs], de tous les éléments de stockage existants, si nous fermions Google, Amazon ou Facebook, la consommation annuelle d’énergie serait toujours inférieure“, affirme Gene Hoffman.

Mais il concède que la croissance de Chia nécessitera des ressources importantes. “Franchement, une Tesla n’est pas verte par rapport à un vélo, mais nous savons tous comment ces compromis fonctionnent“, dit-il.

Gene Hoffman soutient que le bitcoin n’est pas viable dans sa forme actuelle, mais qu’il était “si près d’avoir raison“. Il suggère que les problèmes liés au bitcoin ont commencé lorsque du matériel spécialisé a été développé pour extraire des pièces plus rapidement que les ordinateurs standard. Cela a donné le coup d’envoi d’une course à l’armement qui a conduit à sa grande consommation d’énergie, dit-il, mais il insiste sur le fait que Chia est imperméable à une telle évolution.

Aggelos Kiayias, de l’université d’Édimbourg, au Royaume-Uni, estime qu’il est essentiel d’analyser les nouvelles technologies de cryptomonnaies pour voir si les ressources qu’elles nécessitent, comme un grand nombre de disques durs, en justifient les avantages. “Compte tenu des chiffres actuels, le fait d’être simplement moins gourmand en ressources que le bitcoin est un critère plutôt bas en matière de technologie “verte”“, dit-il.