Quelle est la vrai empreinte carbone du Bitcoin ?

Le revirement soudain d’Elon Musk qui n’accepte plus les bitcoins pour acheter ses véhicules, a mis en lumière la consommation d’énergie des cryptomonnaies et le Bitcoin en particulier.

Certains investisseurs de Tesla, ainsi que des écologistes, se sont montrés de plus en plus critiques à l’égard de la façon dont le bitcoin est “miné” en utilisant de grandes quantités d’électricité générées par des combustibles fossiles.

Elon Musk a déclaré mercredi qu’il soutenait cette préoccupation, en particulier l’utilisation du “charbon, qui a les pires émissions de tous les combustibles“. Alors, à quel point la monnaie virtuelle est-elle sale ?

 Un besoin d’énergie

Contrairement aux monnaies traditionnelles, le bitcoin est virtuel et n’est pas fait de papier, de plastique ou même de métal. Le bitcoin est virtuel mais gourmand en énergie car il est créé à l’aide d’ordinateurs très puissants répartis dans le monde entier.

Au rythme actuel, ce “minage” de bitcoins dévore environ la même quantité d’énergie par an que les Pays-Bas en 2019, selon des données de l’Université de Cambridge et de l’Agence internationale de l’énergie.

Certains partisans du bitcoin notent que le système financier existant, avec ses millions d’employés et d’ordinateurs dans des bureaux climatisés, consomme lui aussi de grandes quantités d’énergie.

Le lien avec le charbon

Le Bitcoin qui était autrefois une classe d’actifs marginale, est devenue de plus en plus courante car elle est acceptée par un plus grand nombre de grandes entreprises et de sociétés financières américaines.

Une plus grande demande, et des prix plus élevés, conduisent à un plus grand nombre de mineurs en compétition pour résoudre des équations dans le temps le plus rapidement possible pour gagner des pièces, en utilisant des ordinateurs de plus en plus puissants qui ont besoin de plus en plus d’énergie.

Le bitcoin est créé lorsque des ordinateurs très puissants se mesurent à d’autres machines pour résoudre des énigmes mathématiques complexes, un processus à forte intensité énergétique qui repose souvent sur des combustibles fossiles, en particulier le charbon, le plus sale de tous.

Vers un Bitcoin vert ?

On estime que la production de bitcoins génère entre 22 et 22,9 millions de tonnes métriques d’émissions de dioxyde de carbone par an, soit entre les niveaux produits par la Jordanie et le Sri Lanka, selon une étude de 2019 publiée dans la revue scientifique Joule.

Le secteur des cryptomonnaies tente de plus en plus d’atténuer les dommages environnementaux liés à l’exploitation minière, et l’entrée de grandes entreprises sur le marché des cryptomonnaies pourrait stimuler les incitations à produire du “bitcoin vert” en utilisant des énergies renouvelables.

Certains experts en durabilité affirment que les entreprises pourraient acheter des crédits carbone pour compenser l’impact.

Et les sociétés d’analyse de la blockchain affirment qu’il est possible en théorie de suivre la source du bitcoin, ce qui laisse entrevoir la possibilité d’une prime pour le bitcoin vert. Les politiques de lutte contre le changement climatique adoptées par les gouvernements du monde entier pourraient également être utiles.

Les énergies alternatives disponibles

Du Canada à la Sibérie, des projets s’efforcent de trouver des moyens de sevrer l’extraction de bitcoins des combustibles fossiles, par exemple en utilisant l’énergie hydraulique, ou du moins de réduire son empreinte carbone, et de rendre la monnaie plus acceptable pour les investisseurs traditionnels.

Certains tentent de réutiliser la chaleur générée par l’exploitation minière pour l’agriculture, le chauffage et d’autres besoins, tandis que d’autres utilisent l’énergie générée par les gaz de torche – un sous-produit de l’extraction pétrolière habituellement brûlé – pour l’exploitation minière de crypto-monnaies.

La crise en Chine

La domination des mineurs chinois et le manque de motivation pour remplacer les combustibles fossiles bon marché par des énergies renouvelables plus coûteuses signifient qu’il existe peu de solutions rapides au problème des émissions du bitcoin, avertissent certains acteurs du secteur et universitaires.

Les mineurs chinois représentent environ 70 % de la production, selon les données du Centre for Alternative Finance de l’université de Cambridge. Ils ont tendance à utiliser des énergies renouvelables – principalement l’hydroélectricité – pendant les mois d’été pluvieux, mais des combustibles fossiles – principalement le charbon – pendant le reste de l’année.